JEANNE JULIE ÉLÉONORE DE LESPINASSE (1732-1776) — Femme de lettres et tout d'abord dame de compagnie de Madame du Deffand, Julie de Lespinasse fut la confidente des Encyclopédistes. Fille naturelle de la comtesse d'Albon, elle a été reconnue par Claude de Lespinasse. Julie a tenu l'un des plus célèbres salons philosophiques. Moyennement jolie, au contraire de tant de salonnières, cependant tous reconnaissaient son charme et son intelligence. La jeune hôtesse se montrait en outre très tolérante avec ses invités. Un vent de liberté régnait sur son salon. Toujours primesautière et émotive, ce fut une très grande amoureuse. Parmi ses amis, notons l'académicien Emmanuel Félicité de Dufort de Duras.

C'est à Paris, à l'hôtel Hautefort, au 6, rue Saint-Dominique, près de l'intersection avec la rue de Bellechasse et non loin du salon de madame du Deffand qu'elle reçut ses célèbres invités. Les habitués étaient d'Alembert; son alter ego officiellement platonique, Denis Diderot, animateur de l'Encyclopédie; Louise de Rohan, comtesse de Brionne et princesse de Lorraine; le président Hénault, les académiciens : François Arnaud, Antoine Léonard Thomas, l'abbé Nicolas Thyrel de Boismont, François-Jean de Chastelux, Marie Jean Antoine Caritat, marquis de Condorcet; André Morellet, Étienne-Charles de Loménie de Brienne, archevêque de Toulouse; Pauline de Meulan (future Mme Guizot), Jacques Henri Bernardin de Saint-Pierre, Dominique, marquis de Caracciolo; Jean-Baptiste-Antoine Suard, Jean-François de La Harpe, Étienne Bonnot de Condillac, l'abbé Ferdinand Galiani, William Petty, 2e comte de Shelburn; Isaac Barré, Jean Devaines et Jacques-Antoine-Hippolyte de Guibert pour lequel elle connut une tragique passion; don Jose y Gonzaga, marquis de Mora et ambassadeur d'Espagne, une autre relation; le minuscule Jean-Pierre Damas, comte d'Aulezy; Anne Robert, baron de l'Aulne Jacques Turgot; Joseph-Louis Lagrange, Chrétien Guillaume Lamoignon de Malesherbe; Frédéric Melchior Grimm, Jean-Joseph de Laborde, Adrienne de la Baume le Blanc de La Vallière, marquise de Châtillon; Jean de Dieu Raymond Boisgelin de Cucé, archevêque d'Aix; la maréchale de Luxembourg, Jean-François Marmontel, Horace Walpole Jean-Jacques Rousseau et David Hume.

Fait typique de l'influence des salons sur l'Académie française, Julie de Lespinasse soutint la première candidature de Gabriel-Henri Gaillard finalement élu parmi les immortels à sa seconde tentative. Elle fit exception parmi les hôtesse culturelles, en quittant le monde seulement agée de 44 ans.


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